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No futuro, o milho será alimento ou combustível?

Foto de Dan Kitwood / Getty Images

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É possível que nenhuma cultura esteja mais intimamente ligada à identidade nacional americana do que o milho. Afinal, os Estados Unidos plantam mais milho do que qualquer outro país do planeta, produzindo cerca de 40% da safra mundial de milho, de acordo com o Agência de Proteção Ambiental (EPA). A região que cultiva a maior parte do milho produzido nos EUA é carinhosamente conhecida como 'Heartland', como se a própria colheita ainda não evocasse imagens da boa e velha vida americana na fazenda. Existe até um 'Cinturão do Milho' nos EUA que se estende da Pensilvânia, atravessando o país até Nebraska. Seria difícil argumentar que o milho desempenha algo menos do que um papel vital tanto na agricultura quanto na economia americana.

O milho não é apenas grande nos EUA, no entanto. Em todo o mundo, a cultura é valorizada tanto por sua versatilidade quanto por sua eficiência. De acordo com Serviço de Pesquisa Econômica do USDA , cerca de 80 milhões de acres de terra são plantados com milho apenas nos EUA, e o milho pode ser transformado em tudo, desde xarope de milho com alto teor de frutose a etanol e vodca, e cresce com bastante facilidade na maior parte do mundo.



Mas o milho também tem um lado sombrio. Aqui estão alguns dos maiores problemas envolvendo a cultura mais onipresente da América.

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Muito do milho cultivado nos EUA é usado para alimentação de gado

De acordo com Centro de Recursos de Marketing Agrícola (AgMRC) , cerca de 45% de todo o milho cultivado nos Estados Unidos é consumido por animais domésticos e estrangeiros, aves e produção de peixes. Ao contrário do que muitos presumem após uma reação contínua contra o xarope de milho, a maior parte do milho nos Estados Unidos não é usado para fazer subprodutos, mas em vez disso é usado para alimentar o gado em fazendas intensivas.

Além disso, o milho cultivado para alimentar o gado é diferente do tipo que você ou eu comeríamos na espiga. Conhecido como milho do campo, esse tipo de milho é responsável pela grande maioria de todo o milho cultivado nos EUA, embora muitos americanos não reconheceriam como milho se o vissem. De acordo com NPR , “No ano passado, para cada libra de milho doce, os agricultores dos EUA cultivaram mais de 260 libras de milho do campo”.

Como resultado de todo aquele milho, a maior parte da carne que você compra em qualquer supermercado na América do Norte é feita quase inteiramente de milho. Se o velho aforismo 'você é o que você come' é verdadeiro, não é exagero dizer que a maioria dos americanos é composta principalmente de milho também. O milho, de muitas maneiras, está inegavelmente ligado à produção de carne nos Estados Unidos; falar de uma safra é falar da outra, de tal forma que a produção de milho dos EUA está voltada para a alimentação comercial de carne bovina, frango e suínos.

“Para a alimentação animal, você fornece o custo mais baixo para obter o máximo crescimento do animal”, explica Chris Edgington, um agricultor de milho que falou com o Marketplace da NPR. “Então, tudo tem que se valorizar na ração. Porque uma vaca não diz: ‘Vou comer comida italiana esta noite’. Ele vai comer tudo o que for alimentado. ”

Foto de Phillippe Huguen / AFP / Getty Images

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O milho está possibilitando a obsessão do mundo por carne

Então, qual é o problema de cultivar milho para alimentar o gado? Bem, do ponto de vista dos fazendeiros e pecuaristas, não muito. É eficiente (no curto prazo, pelo menos), barato e permite que os criadores de gado acabem com mais animais em menos terra sem muito fess. Mas aqui está a carne (sem trocadilhos): se a mesma terra que hoje é usada para cultivar milho para gado fosse usada para cultivar outros alimentos (digamos, vegetais), seríamos capazes de alimentar muito mais pessoas. Muito mais pessoas.

“Uma porção tão pequena de nossa terra é destinada ao cultivo de alimentos de verdade que as pessoas consomem”, disse o professor de economia da Universidade Estadual de Iowa, Bruce Babcock, em uma entrevista com a NPR . “Se realmente quiséssemos aumentar essa oferta, seria muito fácil.” No momento, acrescenta Babcock, dois terços das safras dos EUA vão para a alimentação animal. “Nossa capacidade de fornecer vegetais ao mundo é praticamente ilimitada.” De acordo com Babcock, se todos no país se tornassem vegans, “haveria um excesso de terras agrícolas para cultivar kumquats e nozes que ficaríamos inundados com eles, em um piscar de olhos”.

A avaliação de Babcock certamente causará arrepios; afinal, a indústria da carne estava em alvoroço com a perspectiva de 'segundas-feiras sem carne' ocorrendo nas escolas públicas do Texas, mas independentemente disso, mais e mais pesquisas sugerem que cortar a carne de sua dieta, mesmo que seja apenas alguns dias a semana, pode ter um grande impacto quando se trata de mudanças climáticas. Afinal, um hambúrguer equivale a cerca de 660 galões de água, e meio quilo de carne bovina requer espantosos 2.000 galões de água para ser produzido. Há também o pequeno detalhe que as vacas nunca foram projetados para comer milho em primeiro lugar, mas isso é uma história para uma época diferente.

No entanto, em uma cultura tão apaixonada pela carne como a América é, cortar 'alimentos básicos' como bife e frango, mesmo uma noite por semana, pode parecer um desafio. Para agravar ainda mais a questão, os países em desenvolvimento (e suas classes médias em ascensão) estão começando a exigir mais carne. Em todo o mundo, o aumento da renda leva a um aumento da demanda por carne, pois as famílias que antes eram de classe baixa começam a comer carne com cada vez mais frequência. De acordo com o New York Times , o suprimento mundial de carne era de cerca de 71 milhões de toneladas em 1961, mas desde então aumentou para mais de 284 milhões de toneladas em 2007. Além disso, o consumo mundial de carne deve dobrar pela segunda vez em 2050.

De nossa parte, os americanos comem mais do que o dobro da média global de produtos à base de carne; a maioria dos americanos consome uma média de cerca de 8 onças por dia. Os EUA também processam mais carne do que qualquer outro país, com mais de 10 milhões de animais criados e mortos todos os anos para consumo. Enquanto isso, em todo o mundo entre 800 e 870 milhões de pessoas sofrem de fome ou desnutrição.

Foto de Scott Barbour / Getty Images

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O milho é cada vez mais cultivado e utilizado como combustível, não como alimento

A produção de carne pode ser o maior uso para a safra de milho americana, mas o milho está sendo cultivado e utilizado para uma série de outros usos também. Entre eles está o etanol, que tem uma demanda crescente nos Estados Unidos.

Monte Shaw, diretor executivo da Associação de Combustíveis Renováveis ​​de Iowa , o lobby do etanol do estado, coloca desta forma: “[A] piada no país agrícola sempre foi, se você der um mercado a um fazendeiro, ele vai superproduzi-lo. E, francamente, por mais de 200 anos, isso tem sido bem verdade, exceto por esses últimos oito anos, quando o etanol sugou toda a produção extra de milho. ” Em outras palavras, o etanol é uma dádiva de Deus para a maioria dos produtores de milho americanos.

O etanol tem sido amplamente criticado ao longo dos anos, mas o cultivo de milho para combustível é uma indústria em expansão. De acordo com NPR , há mais de oito vezes mais etanol nos EUA agora do que em 2000; O aumento do uso do etanol é uma boa notícia para os agricultores, que geralmente produzem mais milho do que sabem o que fazer com ele, mas é uma má notícia para quase todo mundo.

Por um lado, o etanol provou repetidamente ser de pouca utilidade para ajudar o meio ambiente; ouvimos isso há anos e, no entanto, de alguma forma, o país continua a fabricar quantidades recordes desse produto todos os anos. Em abril, para relatório do IPCC da ONU tentou eliminar o argumento dos biocombustíveis, afirmando que “o aumento do cultivo de safras de bioenergia apresenta riscos para os ecossistemas e a biodiversidade”.

Além disso, continuar a aumentar a safra de biocombustíveis também prejudica aqueles que, de outra forma, estariam usando aquela terra para alimentos ou comprando alimentos cultivados naquela terra. Os países em desenvolvimento, em particular, só sofrerão com o aumento da produção de etanol. Oxfam e a Grupo de Trabalho Ambiental ambos se opõem aos biocombustíveis pela simples razão de que estão elevando os preços dos alimentos para aqueles que já estão lutando contra a fome. Em algumas nações em desenvolvimento, as famílias pobres gastam até 75% de sua renda na comida; para essas pessoas, menos milho no mercado tem um imenso impacto.

No entanto, a produção de biocombustíveis continua crescendo; de acordo com AgMRC , em 2013, 45% da safra de milho dos EUA foi destinada à alimentação do gado, enquanto 40% foi destinada à produção de etanol. Compare isso com 2000, quando 90% da safra de milho dos EUA foi para a alimentação de gado e pessoas. Em 2014, os EUA devem usar 5 bilhões de bushels de milho para produzir mais de 13 bilhões de galões de etanol combustível.

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No momento, o etanol também pode não ser uma escolha inteligente economicamente; um pico de oferta enviou etanol preços despencando 28% em setembro, más notícias tanto para o mercado deprimido de milho quanto para os produtores de etanol.

Os Estados Unidos têm uma longa história com nossa maior safra de commodities, uma relação que tende a se tornar ainda mais complexa à medida que somos forçados a navegar por questões maiores ligadas à safra, como a fome mundial e as mudanças climáticas. Quando, se for o caso, decidirmos que milho e carne podem ser melhor colocados de lado para buscar culturas que podem sustentar a população mundial e diminuir os efeitos das mudanças climáticas é uma incógnita, mas os números não mentem. O milho sempre foi um caminho fácil, mas uma coisa é certa: está prestes a ficar muito mais complicado.

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